Het heet Cem Bolukbasi, komt uit Turkije en is geboren in 1998. Jarenlang reed hij alleen virtueel, eerste in het kampioenschap Formula One eSports-serie en vervolgens in de Formula Relault Esport Series, opvallen in de eerste en de tweede winnen.

Vanaf 2019 besloot Bölükbaşı echter dat zijn carrière de gamestoel moest verlaten, ten gunste van raceautostoelen. Na twee jaar stage en verschillende optredens tussen de baan en videogames, zal in 2022 het moment van de grote sprong voor hem komen. Sterker nog, hij zal deelnemen aan het wereldkampioenschap van Formule 2. 

Gamen en Formule 1

Dit is niet de eerste keer dat videogames en echte autoraces samenkomen. Tijdens de eerste fase van de pandemie, toen het Formule 1-kampioenschap zijn deuren moest sluiten, hadden enkele coureurs deelgenomen aan een virtuele versie van sommige races, met behulp van het F1-spel.

de samenwerking van Formule 1 met videogames heeft het echter zeer diepe wortels, die teruggaan tot de jaren tachtig, en heeft het de ontwikkeling mogelijk gemaakt van een nogal bloeiende competitieve scene. Het is uit deze scène dat Cem Bölükbaşı komt.

Cem Bolukbasi-chauffeursprofiel

Cem debuteerde vijf jaar geleden, in 2017, bij G2 Esports FA Racing en ontwikkelde vervolgens zijn carrière in Formula One eSports-serie. Hij loopt voor verschillende Formule 1-teams die door de jaren heen hun eigen virtuele teams hebben gecreëerd, zoals McLaren en Toro Rosso (nu Alpha Tauri). Het hoogtepunt van zijn carrière komt echter met de overwinning in de eerste Formula Relault Esport Series, in 2020, maar er is al iets veranderd voor hem. 

De carrière als piloot

In feite was Bölükbaşı al in 2019 begonnen deel te nemen aan echte races, deelname aan het Europees kampioenschap GT4. Na een eerste proefperiode, met als hoogtepunt een tweede plaats in Misano, besluit Cem definitief over te stappen naar het racen en legt hij zich in 2020 fulltime op de auto's.

GT4 Championship - Het debuut van "Customer Teams" | Maserati
Een GT4 racewagen

De resultaten zijn te zien en in 2020 begint de Amerikaanse carrière als piloot: drie polepositions en drie overwinningen die hem de tweede plaats in het kampioenschap en de sprong in de categorie verzekeren. Het wordt tijd dat Cem overstapt op eenzitters, vooral die van Formule 3, Azië kampioenschap 2021. 

Ook hier zijn de prestaties bemoedigend. Bölükbaşı scoort punten in 13 van de 15 betwiste races, zichzelf consequent voor zijn teamgenoten aan het roer van de BlackArts plaatsen. In juli 2021 verhuist Cem van Azië naar Spanje om deel te nemen aan de Euroformula Open, een van de Europese Formule 3-kampioenschappen.

In zijn debuutwedstrijd bewijst Bölükbaşı meteen dat hij het in zich heeft, ondanks zijn afwijkende carrière. Eerste plaats in race één in Hongarije, eerste professionele videogamespeler die een race wint in een FIA-kampioenschap. Een nieuwe overwinning en verschillende plaatsingen stellen hem in staat om te rangschikken vijfde in de competitie. 

Charouz Racing System bereidt zich voor op 2021 FIA Formula 2 voorlaatste ronde in Jeddah | www.speed-live.it
Een Charouz Racing System, de auto waarmee Cem Bölükbaşı volgend jaar zal rijden

Maar voor Cem zijn de bevredigingen nog niet voorbij. De communicatie van het team komt op 12 januari 2022 Charouz, een team uit Tsjechië, dat een van de stoelen van hun Formule 2-auto's zal bezetten door Cem Bölükbaşı.

Wat te verwachten van Cem in de Formule 2

Als gamer is het natuurlijk om de jonge coureur aan te moedigen, ging in slechts twee jaar van pc naar racen. Hoewel snel, werd zijn carrière al met al ondersteund door goede resultaten en dat was niet vanzelfsprekend.

De FIA-kampioenschappen zijn niet altijd tempels van meritocratie, vooral in de promoties van de chauffeurs uit de lagere divisies, en die van Bölükbaşı zou het zoveelste geval kunnen zijn van een chauffeur die werd ingehuurd voor zichtbaarheid.

Cem verdiende echter een Formule 2-stoeltje met pole en overwinningen, in een laaggeplaatst team dat hem nog steeds in staat zal stellen ervaring op te doen bij professionals. Voor veel jonge coureurs is deelname aan een wereldkampioenschap al een mijlpaal. Cem, met zijn snelle en abnormale carrière, lijkt zich hiervan volledig bewust:

“Ik was in 2017 in Abu Dhabi voor F1 Esports als Esports-coureur. Na vier jaar terugkomen om te testen op een F2-auto was behoorlijk gek als je erover nadenkt. Ik zag de Formule 1-finale, de tests en de volgende dag reed ik in de F2-auto. Was als een kind dat een droom leeft in die vijf of zes dagen'.

Bölükbaşı zal niet alleen de eerste professionele gamer zijn die ooit een Formule 2-race rijdt. In feite zal hij ook de eerste Turkse coureur in de geschiedenis van het kampioenschap zijn. Een dubbel record voor een coureur die, naar we hopen, de racewereld zal blijven verbazen.