De rechtszaak als gevolg van het geschil tussen Apple en Epic loopt uit op een geprivilegieerd venster op de wereld van de videogame-industrie. De legers van advocaten die door de twee multinationals zijn ingehuurd, hebben gepubliceerd mails, oproepen en documenten die de strategieën en afspraken blootleggen, niet alleen van de betrokken partijen, maar van de hele sector.

Het proces staat op het punt live te gaan en het zou de manier waarop we game-winkels gebruiken voor altijd kunnen veranderen. De onthullingen die naar voren zijn gekomen, hebben echter al tot veel discussie geleid.

Introductie: waar zijn we?

Hoewel het verhaal de afgelopen maanden in het nieuws is geweest, is het gemakkelijk om de gebeurtenissen uit het oog te verliezen. Alvorens de onthullingen die uit de proefpapieren naar voren kwamen te analyseren, is het beter om het te begrijpen hoe we op dit punt zijn gekomen.

In augustus 2020 publiceert Epic een kleine update voor Fortnite mobiel. Geen wijzigingen in de gameplay, alleen de mogelijkheid om de in-game valuta, de V-Bucks, rechtstreeks van Epic te kopen via de Fortnite-app.

Deze update is echter in strijd met de voorwaarden van het contract dat Epic had opgezet met Apple en Google zodat de app werd verkocht in de twee meest gebruikte winkels ter wereld. Zoals bij alle apps, Fortnite moest 30% van de winst van app-aankopen betalen aan het bedrijf dat de winkel bezit. Het eerste gevolg is de verwijdering van Fortnite uit zowel de App Store als de Play Store.

De reactie van Epic laat niet lang op zich wachten. Het publiceert een controversiële video die de beroemde advertentie van Apple uit 1984 nabootst, waarin het bedrijf Cupertino wordt beschreven als een tiran om tegen in opstand te komen.

Terwijl iedereen zich afvraagtethiek van het blootstellen van het zeer jonge Fortnite-publiek aan deze reclame / propaganda, Epic is al hard aan het werk om Apple en Google aan te klagen. Een berekende zet, waar Epic-advocaten onder de naam naar verwijzen achter de schermen "Project Liberty".

Het doel van Epic is niet alleen om de inhoudingen die door de winkels worden toegepast, kwijt te raken. De strategie is ook gericht op doorbreek het gesloten ecosysteem dat Apple-apparaten altijd heeft gekenmerkt, iPhones openen voor andere winkels.

De reactie van Apple laat niet lang op zich wachten. Alle Epic-ontwikkelaarsaccounts die in de App Store actief zijn, zijn gesloten. In de praktijk wordt iedereen die de enorm populaire Unreal Engine gebruikt, uitgesloten van iPhones. Hoewel Epic erin slaagt verliezen te beperken door zijn grafische engine te beschermen met een gerechtelijk bevel, accounts blijven gesloten en Fortnite geblokkeerd.

Hier eindigt de eerste fase, de eerste schermutselingen. Eind september 2020 weigeren beide betwiste partijen het juryproces, in de overtuiging dat ze kunnen winnen in een daadwerkelijke juridische procedure.

De rechtbank komt op 3 mei bijeen van het volgende jaar, voorgezeten door Yvonne Gonzales Rogers. De rechter waarschuwde meteen dat, aangezien het doel van Epic is om het Apple-ecosysteem aan te vallen, deze uitspraak enorme gevolgen kan hebben voor de hele game-industrie.

Ondertussen heeft Google er de voorkeur aan gegeven om onder de radar te handelen. De rechtszaken tegen Alphabet verlopen parallel, met minder hype. Het later afgewezen verzoek om het proces uit te stellen tot oktober 2022 kwam ook van Mountain View.

De eerste paar maten

De proef begint op maandag 3 mei 2021, met de openingsverklaringen van beide kanten.

Epic definieert iOS als een monopolie, en beschuldigt Apple-personeel, waaronder wijlen Steve Jobs, ervan consumenten in de val te lokken. De inhoudingen uit de App Store worden ook gedefinieerd als niet-homogeen, alleen gericht op bepaalde producten.

Apple onderstreept op zijn beurt hoe het bedrijfsmodel van de App Store de consument voordelen heeft opgeleverd. Het valt ook aan de definitie die Epic heeft voorgesteld van de interne markt, en deze zeer technische kant van het proces zou doorslaggevend kunnen zijn bij het beïnvloeden van de straf.

Vanaf de eerste dag verliep het proces niet zonder incidenten, ook vanwege het feit dat de pandemie de partijen ertoe heeft gedwongen elkaar via internet te ontmoeten. De rechtbank heeft bijvoorbeeld niet alle kijkers van de oproep gewijzigd, en twintig minuten lang riepen enkele jonge Epic-fans "Free Fortnite" voorkomen dat het proces start.

Een ernstiger incident was het incident waarbij enkele documenten werden gepubliceerd die privé hadden moeten blijven. De interessantste informatie komt uit enkele van die documenten, die niet alleen Epic en Apple betreffen, maar ook Sony en Microsoft.

Dag 1: Fortnite is geen spel, het is een "metaverse"

De eerste getuige die door de rechtbank werd opgeroepen was Tim Sweeney, CEO van Epic. Zijn getuigenis introduceerde onmiddellijk een van de belangrijkste thema's van het proces: Epic's visie op het Fortnite-fenomeen.

"Fortnite is een fenomeen dat de videogame overstijgt. [...] Door de evolutie op lange termijn van Fortnite zal het meer gaan lijken op een platform waarmee creatievelingen van over de hele wereld hun werken kunnen distribueren naar gebruikers [...] en het meeste uit de winst kunnen halen. […] Als appel 30% van zijn winst blijft behouden, zou deze visie onbereikbaar zijn. "

Sweeney ondersteunt de visie van het "metaverse" met zowel theoretische als praktische elementen. Hij gebruikt eerst de definitie die Neal Stephenson geeft in de roman Snow Crash. Vervolgens wijst hij erop dat het concept niet werd geboren tijdens de voorbereiding van het proces, maar vier jaar geleden werd geboren, bij Devcom, toen Epic voor het eerst Apple aanviel op de aftrekposten. Het laatste stukje van de getuigenis van de CEO was het recente nieuws dat Sony zou een miljard dollar hebben geïnvesteerd in de Fortnite-metaverse.

Het getuigenis van de CEO was echter niet perfect voor Epic. Vragen van de advocaten van Apple hebben de vraag doen rijzen welke gevolgen deze uitspraak zou kunnen hebben. Sweeney is de promotor van de Coalitie voor App Eerlijkheid (CAF), dat tot doel heeft alle ontwikkelaars te helpen betere deals te krijgen in winkels.

De CEO gaf echter toe dat hij de gevolgen niet volledig begreep. De advocaten van Apple hebben CAF al aangesproken in enkele kleine rechtszaken in North Dakota en Arizona, en hebben al enkele successen gemeld.

Dag 1: De rekeningen in de zak van Epic

De strategie van Apple lijkt er dus op te zijn gericht of het huidige systeem werkt. Dit betekent echter niet dat de advocaten van Cupertino een puur defensieve strategie hebben ontwikkeld. Een fundamenteel onderdeel van hun lijn is om te laten zien hoe het alternatief voor de status quo, dus de Epic store, niet duurzaam is.

Ze kwamen daarom naar voren uit de gepresenteerde papers de rode accounts van Epic Games Store. Miljonair holes gemaakt door extreem dure exclusieve overeenkomsten en het beleid voor gratis spellen. De winkel heeft altijd verlies geleden en is verre van duurzaam. Dit ondanks het enorme succes van Fortnite, dat in twee jaar tijd een omzet genereerde van negen miljard dollar.

Uit deze kranten kwam ook de eerste onthulling naar voren over partijen die niet bij het proces betrokken waren. Epic zou afrekenen Sony voor krijg Fortnite cross-play op PlayStation 4. De Japanse multinational zou in ruil een inhouding hebben verkregen op in-game winsten, ter compensatie van de economische verliezen die de overeenkomst zou hebben veroorzaakt.

De advocaten van Epic hebben op geen van deze punten gestreden. Ze gaven er de voorkeur aan om de aanval van Apple te verzilveren, zodat de rechtbank zich kon concentreren op meer verdedigbare argumenten.

Dag 2: Nvidia en een vreemde maas in de wet

De tweede getuige die door de rechtbank wordt opgeroepen, is, enigszins verrassend, Nvidia. Als leider in de productie van grafische kaarten, werd het bedrijf opgeroepen om te getuigen over een ander probleem, de streamingdienst voor videogames GeForce nu.

Apple staat extreem vijandig tegenover streamingdiensten voor videogames en staat niet toe dat deze beschikbaar worden gesteld via de App Store. Dit weerhield Nvidia er echter niet van om een ​​webtoepassing te maken voor Safari, de browser van Apple.

Als we aan dit nieuws toevoegen dat Nvidia in gesprek is met Epic om Fortnite naar GeForce Now te brengen, wordt het plaatje compleet. Fortnite zou kunnen terugkeren naar iOS, maar sinds oktober niet meer in de App Store. En streamingdiensten zijn het onderwerp waar een andere marktgigant bij betrokken was.

Dag 3: De rekeningen in de zak van ... Microsoft?

De belangrijkste getuige op de derde dag van het proces was Lori Wright, vice-president van Microsoft Gaming. De getuigenis leek aanvankelijk te gaan over dezelfde kwestie waar Nvidia de vorige dag bij betrokken was geweest. Zoals GeForce Now, xCloud, de Xbox-streamingdienst, moest ook een webapp gebruiken nadat de App Store de aanvraag om veiligheidsredenen heeft afgewezen.

Wright viel Apple op dit punt aan. Volgens het bedrijf dat eigenaar is van de App Store, is de reden waarom streamingdiensten voor videogames niet in aanmerking komen in de winkel, dat elk spel moet onafhankelijk worden geëvalueerd. Maar dat geldt niet voor andere streamingdiensten. In feite kan Netflix in de App Store werken zonder dat elke aflevering van de tv-serie door Apple als een enkele entiteit wordt beoordeeld.

Maar al snel werd de manager gedwongen om vragen over de Xbox-bedrijfsmodel, waaruit blijkt dat Microsoft nooit winst heeft gemaakt met hun consoles.  De omzet was vrijwel volledig afhankelijk van abonnementen en inhoudingen van de winkel, gelijk aan 30%, precies zoals Apple.

Het gesprek ging uiteindelijk verder om de inhoudingen van de Microsoft Store op pc te verminderen. Het percentage dat de winkel houdt aan app-verkopen is in feite onlangs gedaald van 30% naar 12%, in lijn met Epic. Wright zei echter dat deze verandering ook niet op Xbox zal plaatsvinden.

De naam van Microsoft kwam echter niet alleen naar voren tijdens deze getuigenis. Sommige proefkaarten melden een soort alliantie tussen Epic en Xbox. Het lijkt erop dat het Epic was die er bij Microsoft op aandrong om de behoefte aan een abonnement te laten vallen Live Gold om gratis online games te spelen op Xbox.

Een ander interessant document is de uitwisseling van e-mails tussen Sweeney en Phil Spencer, directeur van Microsoft Gaming. De oprichter van Epic zou het de directeur van Xbox hebben gevraagd om hem te helpen met "bepaalde plannen" in augustus 2020. Spencer weigerde, en Sweeney zou hem dan uitnodigen "Geniet van het vuurwerk" dat zou volgen.

Conclusies: alle epische vrienden

De eerste week van de proef laat zien hoe Epic heeft een netwerk van relaties gecreëerd dat zich uitbreidt in de game-industrie. Door gebruik te maken van het succes van Fortnite heeft het bedrijf bijna alle grote spelers op de markt benaderd om exclusieve contracten voor zijn winkel te krijgen.

De strategie lijkt te hebben gewerkt met Sony. Een van de procesdocumenten onthult een bod van meer dan $ 200 miljoen van Epic om exclusieve Sony-aanbiedingen te krijgen. Een soortgelijk aanbod werd zonder succes aan Microsoft voorgesteld, uit vrees met betrekking tot compatibiliteit met het Game Pass-programma op pc.

Epic zou zelfs hebben overwogen Nintendo te benaderen op dit front. Het plan werd echter onmiddellijk opzij geschoven vanwege de buitensporige moeilijkheden bij de onderhandelingen.

Deze relaties vormen echter ook de basis van de poging door de advocaten van Apple di getuigenissen van Microsoft-medewerkers uitsluiten van de proef. Volgens de advocaten die het bedrijf Cupertino verdedigen, zou de overeenstemming van de intenties tussen de bedrijven te duidelijk zijn. Bovendien zouden sommige documenten die zijn ingediend om Wright's getuigenis te ondersteunen, niet aan de advocaten van Apple zijn verstrekt, een praktijk die in strijd is met de regels van Amerikaanse processen.

Het proces zal de komende weken worden voortgezet, met meer getuigen en waarschijnlijk andere openbaringen. Het lijkt erop dat Facebook zal ook worden betrokken, en Apple heeft zijn getuigen al als onbetrouwbaar aangevallen. Een ding lijkt zeker te zijn, wat de zin ook zal zijn, nadat deze is uitgesproken de game-industrie zal voor altijd veranderen.